バレル・トゥ・ボトル

[カリフォルニア州ナパバレー、リチャード・シェパード 記】。] 夜明けとともに、私は友人のヴィンス・トファネリのワインボトルを見学するために、カリフォルニア州ソノマ郡のヒールズバーグからナパ郡のカリストガまで、眠い目をこすりながら30分ほど車を走らせた。未舗装の駐車場に車を止めると、トップシェルフ・ボトリングと書かれたトレーラーの横で、ヴィンスが男性にジェスチャーをしているのが見えた。

"やあ、リチャード" と彼は言う。"こっちへおいでよ。レーベルの配置を考えているんだ"

Vinceはトレーラーの階段に並べられた3本のボトルを指差しました。ラベルの高さはさまざまです。トップシェルフのグレッグと一緒に、私たちは一列に並んで、その選択を考えています。

「このボトルはラベルが高すぎると思う」とヴィンスが指さす。グレッグはそのボトルを手に取ると、バンの中に消えていった。

数分後、グレッグはラベルを少し下げた別のボトルを持って戻ってきた。Vinceは私の意見を聞き、私たちはそれが効果的であることに同意した。

"よし、これで行こう "とヴィンスはグレッグに言う。

ヴィンス・トファネリ

特に1年のうち数週間しか使用しない場合、ボトリングラインを所有するのは高価なことです。移動式のボトリング会社を雇った方がはるかにコスト効率が良いのです。Vinceは、自分や他の小規模なワイナリーはリソースをプールし、同時にボトリングすることでコスト削減を図っていると説明する。

今日はカリストガのエンビー・ワイナリーでボトリングしている。「緊張しているんだ」Vinceは腕を強く組んで言う。「不安も大きい。

「ワインはすでに出来上がっているので、瓶詰めにストレスはないと思われるかもしれませんが、収穫よりもさらにストレスがかかるのです。瓶詰めのミスは大惨事になりかねませんし、ワインが瓶に入ってからでは手遅れです。

グレッグが戻ってきて、ヴィンスにジンファンデルのフルボトルを手渡す。彼は一口飲んでから、納得したようにうなずいた。

"ボトルの中に入っているものが、私のワインの味であることを確認しただけです "と彼は言う。そして、肩をすくめる。「今はまだ分からない。ワインが落ち着くまで半年はかかる。ボトルショックというのは、本当にあるんですよ」。

朝の静かな空気を切り裂くような大きな音が、やがて轟音に変わる。車内からはグラスの音が聞こえ、機械音が響く。ボトリングが始まったのだ。朝霧のような緊張感が漂う。

バンの横に、大きな金属製のタンクとそれをつなぐホースがあるのに気づき、ヴィンスに尋ねる。

"それが窒素です "と。充填前の空瓶の空気を入れ替えたり、ボトリングラインを押したり加圧したり、いろいろなことに使われます。

ローラーが敷かれた細いレールの上を、最初にフルケースで運ばれてきたワインが進んでいく。

ワインを詰めた最初のケースは、ローラーを敷いた細いレールを下っていく。ケースを滑らせて歩道に落ち、衝撃でガラスが砕け、ワインがこぼれる様子を想像すると、ゾッとする。

「もうずっと前に心配するのはやめたんだ」と、ヴィンスは私を安心させる。"どういうわけか、うまくいくんだ。

「失敗する要因はたくさんあります。ラベルが正しく貼られ、ボトルが正しい高さまで充填されていなければなりません。ラベルが正しく印刷され、コルクが正しくラベル付けされ、ホイルが押され、ボトルが配送されたことを確認した後でなければなりません。

グレッグはバンから降りると、喧噪をよそにこう叫んだ。"作戦を内側から見てみたいか?"

バンの中からボトルオペレーションを管理するグレッグ。

ボトリングトラックの中は、あまりスペースがありません。壁とラインの間に挟まれながら、手すりのついた通路を船が行き交い、音を立てて次の工程に進むのを見る。一番奥では、2人の女性が作業を指導している。

「これだけの工程があると、問題が起こるのではと思われるかもしれませんが、実際はとてもスムーズに進みます」。「問題があるとすれば、トップを包むホイルを貼るときだけです。時々、引っかかるんです」。

特に、この小さなバンにすべての機材が収まっているのが印象的です。

外では、ヴィンスが腰に手を当て、梱包されたばかりのワインのケースを検品している。次々とシュートを降りてくるケース。まだ緊張しているヴィンスだが、少しリラックスしてきたようだ。

数時間の活動の後、ボトリングが完了し、ケースが積み上げられ、保管の準備が整いました。ヴィンスのジンファンデルのボトルを開けるのが楽しみだ。

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